El impacto medioambiental de los productos y servicios

El concepto del ciclo de vida propone visualizar de manera global el impacto sobre el medio ambiente de las diferentes etapas por las que pasan los productos, procesos o actividades de nuestra sociedad, es decir, desde la extracción de las materias primas necesarias para su fabricación hasta su etapa de fin de vida .

Etapas del ciclo de vida de un producto:

La aplicación de este concepto facilita la tarea de evaluar los impactos ambientales globales asociados a los productos y actividades, además de ayudar a identificar cuáles son sus etapas más problemáticas desde el punto de vista ambiental.

Hasta los años 90, las mejoras ambientales de productos y servicios se basaban en tecnologías de final de etapa o "end-of-pipe" (depuradoras, filtros...) que no tenían en cuenta el concepto de ciclo de vida. Así, a veces conllevaban una transferencia de la carga de contaminantes de un medio a otro, sin disminuir el impacto global del producto. En una depuradora de una fábrica de papel, por ejemplo, los contaminantes pueden pasar del agua a los lodos, transfiriendo de esta manera la contaminación a otra fase pero sin eliminarla. El estudio del ciclo de vida de los productos y procesos, por el contrario, lleva a un planteamiento global que contempla los flujos de materia y energía entre el sistema productivo y su entorno, incidiendo en una mejora ambiental integral.

El análisis del ciclo de vida (ACV) se usa como una herramienta de gestión medioambiental para la toma de decisiones tanto a nivel empresarial como a nivel de la administración pública, y como una fuente de información valiosa para los consumidores finales. Su uso ha ido creciendo durante los últimos veinte años en un gran abanico de sectores. La utilidad de esta herramienta ha sido reconocida a nivel internacional, siendo objeto de normalización a través de una serie de normas UNE-EN ISO 14040: 2006.

La metodología del ACV se compone de cuatro etapas: definición de objetivos y alcance, análisis de inventario, evaluación de impactos e interpretación de resultados.

Marco de referencia y etapas de un análisis del ciclo de vida (Norma UNE-EN ISO 14040:2006)

La vida de un producto se compone de diferentes etapas:

Debido a las características del producto, y a los diferentes procesos asociados a su ciclo de vida, cada una de estas etapas tiene unos impactos concretos sobre el medioambiente.